Grupo ICRATech (IV): Sociología Basada en el Análisis de Aguas Residuales

Tramo de alcantarillado de Londres. Fuente: Nautilus

El Institut Català de Recerca de l’Aigua (ICRA) ha establecido un equipo que reune tecnología e imaginación para extraer información socioeconómica de los municipios a partir del análisis químico y microbiológico de las aguas residuales de sus ciudadanos, la llamada Sewer Sociology o Sociología basada en el Análisis de las Aguas Residuales (SAAR).

¿Qué es la Sociología basada en el Análisis de las Aguas Residuales?

La SAAR se podría definir como «la ciencia de la sociedad, las instituciones sociales y las relaciones sociales vistas a través de los ojos de una alcantarilla«. Hasta ahora, este término se ha utilizado en el marco de los estudios que analizan los flujos en las alcantarillas para extraer datos sobre el ritmo diario de la vida de las personas, pero se puede ir más allá del análisis de estos flujos. Por ejemplo, la medición de la concentración de sustancias químicas seleccionadas puede proporcionar información sobre los hábitos de vida y el estado de salud de la población. Esta práctica se denomina «Sewage Information Mining (SIM)» o minería de información química de aguas residuales (SCIM) cuando el foco está en los productos químicos. Dentro de la SIM se incluye la Epidemiología basada en el análisis de las aguas residuales,propuesto en 2001. Desde entonces se han realizado cientos de estudios para validar este concepto, entre los que se encuentran los basados en el análisis de la concentración de drogas ilícitas en las aguas residuales y la consiguiente estimación del consumo per cápita. Otras aplicaciones muy interesantes se han llevado a cabo, por ejemplo estimar la exposición de la población a los plaguicidas, cuantificar los productos farmacéuticos prescritos, los biomarcadores que pueden reflejar los hábitos de estilo de vida y el estado general de salud de la población.

La SAAR se está convirtiendo en un tema de actualidad

Los resultados y los conocimientos de la SAAR no sólo se limitan a la comunidad científica, de hecho, una serie de titulares de noticias como: «Lo que los residuos humanos pueden decirnos sobre los ingresos, la dieta y la salud» (Celina Ribeiro, Oct 2019, BBC), «Hay una diferencia desalentadora entre las aguas residuales de las zonas ricas y las de las zonas pobres» (Michelle Starr, Oct 2019, Science Alert), «Los científicos pueden saber cuán rico eres examinando tus aguas residuales» (Peter Hess, oct. 2019, Inverso) y «El estudio de las aguas residuales da pistas sobre el estatus socioeconómico y los hábitos de las personas» (Bob Yirka, oct. 2019, Phys.org), por nombrar sólo algunos, se publicaron en 2019. Así, la SAAR puede convertirse en una importante herramienta para identificar las amenazas, las necesidades, la salud y la riqueza de los seres humanos y la sociedad.

https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0048969717331601#f0005

¿Cuál es la contribución del ICRA a la SAAR?

En el ICRA creemos que la SAAR puede utilizarse para la vigilancia de los factores de riesgo para la salud de la población, convirtiéndose en un valioso complemento de los métodos existentes, los cuales tienen ciertos inconvenientes. Por ejemplo, las encuestas por cuestionario tienen limitaciones debido a la falta de veracidad de las respuestas de los participantes y a las necesidades de ajustarse al presupuesto asignado. Las bases de datos de población (por ejemplo, los censos) y los registros médicos suelen carecer de datos socioeconómicos y de hábitos de vida, no son plenamente fiables ni completas y se actualizan con poca frecuencia (sólo una vez al año en los mejores casos).

El ICRA participa actualmente en dos proyectos internacionales que se ocupan de la SAAR. El proyecto SCOREwater tiene por objetivo extraer información socioeconómica de muestras de aguas residuales desde tres puntos de vista distintos: desde la ingeniería, con la elaboración de enfoques para la selección de puntos y diseño de estrategia de muestreo; desde la química, con el despliegue de métodos analíticos; y desde la perspectiva de la microbiología, con la estimación de la diversidad microbiana de las muestras de aguas residuales y la cuantificación de los genes resistentes a los antibióticos. SCOREwater cuenta con varios socios catalanes complementarios (ICRA, BCASA, s::can iberia, IERMB, EURECAT) que trabajan conjuntamente en el estudio del caso de Barcelona, donde 3 barrios serán monitorizados durante 1 año. Todos los datos analíticos se analizarán conjuntamente con la información recogida en las bases de datos de salud (medicamentosprescritos, hábitos de vida y estado de salud), con la información sobre la situación socioeconómica de los habitantes y con la información obtenida de las encuestas telefónicas. 

Por otro lado, el proyecto SCHEME se centra en el desarrollo de una metodología analítica para la determinación de biomarcadores de exposición humana a contaminantes químicos derivados de productos de cuidado personal y productos químicos industriales. La aplicabilidad de la metodología desarrollada por SCHEME se evaluará utilizando muestras de aguas residuales de 4 ciudades europeas.

Una introducción a la Epidemiología basada en el Análisis de las Aguas Residuales

El valor real de la información sociológica de las aguas residuales 

Aunque la SAAR esté de actualidad y tenga mucho potencial, los investigadores debemos ser realistas sobre las necesidades que el método puede satisfacer. Actualmente son posibles las siguientes aplicaciones:

  • Vigilancia del consumo de drogas ilícitas: Normalmente, esos tipos de vigilancia se llevan a cabo sobre la base de incautaciones, encuestas, demandas de tratamiento de drogas e ingresos hospitalarios relacionados con las drogas. Sin embargo, mediante el SCIM se puede obtener las cantidades de drogas ilícitas liberadas en una cuenca de alcantarillado específica. Este enfoque se ha llevado a cabo durante 7 años en varias ciudades europeas y otras ciudades. Gracias a él, fue posible encontrar tendencias y perfiles específicos del consumo de drogas ilícitas mucho antes que con otras fuentes de información (González-Mariño et al., 2020). El SCIM ha demostrado ser un instrumento sumamente flexible para su aplicación a diferentes escalas espaciales y temporales y puede poner en marcha medidas de mitigación casi en tiempo real (González-Mariño et al., 2020). 
  • Vigilancia del consumo de medicamentos: Estas ventas suelen registrarse en bases de datos de difícil acceso y no se actualizan con la frecuencia necesaria. El SCIM ha demostrado ser preciso en cuanto a reflejar el consumo de drogas ilícitas y medicamentos (van Nuijs y otros, 2015) (Choi y otros, 2018). 
  • Seguimiento de los brotes de enfermedades: En el proyecto Underworlds de América del Norte se ofrecen ejemplos de varias aplicaciones satisfactorias.
Workshop desarrollado en el ICRA sobre SAAR en noviembre de 2019

¿Qué podemos esperar en el futuro? La opinión de ICRATech, grupo de investigación consolidado de AGAUR

Hasta ahora, en el campo de la SAAR ha habido mucha presencia de químicos analíticos, pero con el fin de aprovechartodo el potencial de la Sociología basada en el Análisis de las Aguas Residuales, necesitamos involucrar a otros científicos como epidemiólogos, ingenieros ambientales, sociólogos, médicos y organismos públicos como, por ejemplo, organismos públicos de salud. Además, como las posibilidades de las aplicaciones de la SAAR son muy variadas, es necesario trabajar en la definición de propuestas de valor con la participación de los principales interesados. En ese sentido, el ICRA organizó un taller dedicado a la SAAR con el objetivo de debatir varios temas entre los investigadores del agua de diferentes especialidades y, posteriormente, realizar una lluvia de ideas sobre posibles aplicaciones futuras… en menos de 30 minutos se recogieron ideas prometedoras! Además, algunas de estas ideas tenían un valor para la sociedad, otras tenían un mero valor científico y otras lo tenían a nivel comercial. A continuación, planteamos debates sobre la aplicabilidad, la utilidad y la ética de algunas de estas ideas. El principal resultado fue que la investigación en este campo debería realizarse siempre en asociación con las partes interesadas para garantizar que la información extraída sea útil. 

Por último, en el taller también discutimos que además de los productos químicos, las aguas residuales también contienen una cantidad ingente de microorganismos procedentes de las heces humanas y la diversidad microbiana podría estar potencialmente asociada al estado de salud de las poblaciones estudiadas. Sin embargo, recopilar información fiable de estas complejas comunidades microbianas no es sencillo, especialmente para la identificación de biomarcadores genéticos referentes a la salud. La obtención de datos genéticos es un desafío y requiere tanto una gran potencia de cálculo como el dominio de diferentes herramientas bioinformáticas.

Por todo lo dicho, en el ICRA nos encanta la Sociología basada en el Análisis de Aguas Residuales y abordaremos los desafíos metodológicos identificados en los dos proyectos europeos con entusiasmo y determinación.

Artículo escrito por el grupo de investigación ICRATech

Agradecimientos

Los autores quieren agradecer el apoyo del Departament d’Economia i Coneixement del Gobierno catalán a través del Grupo de Investigación Consolidado (ICRA-TECNOLOGÍA – 2017 SGR 1318).

Referencias

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Castiglioni, S., Senta, I., Borsotti, A., Davoli, E., Zuccato, E., 2015. A novel approach for monitoring tobacco use in local communities by wastewater analysis. Tob. Control 24, 38–42. https://doi.org/10.1136/tobaccocontrol-2014-051553

Choi, P.M., Tscharke, B.J., Donner, E., O’Brien, J.W., Grant, S.C., Kaserzon, S.L., Mackie, R., O’Malley, E., Crosbie, N.D., Thomas, K. V., Mueller, J.F., 2018. Wastewater-based epidemiology biomarkers: Past, present and future. TrAC-Trends Anal. Chem. https://doi.org/10.1016/j.trac.2018.06.004

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Daughton, C.G., 2018. Monitoring wastewater for assessing community health: Sewage Chemical-Information Mining (SCIM). Sci. Total Environ.

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González-Mariño, I., Baz-Lomba, J.A., Alygizakis, N.A., Andrés-Costa, M.J., Bade, R., Barron, L.P., Been, F., Berset, J.D., Bijlsma, L., Bodík, I., Brenner, A., Brock, A.L., Burgard, D.A., Castrignanò, E., Christophoridis, C.E., Covaci, A., de Voogt, P., Devault, D.A., Dias, M.J., Emke, E., Fatta-Kassinos, D., Fedorova, G., Fytianos, K., Gerber, C., Grabic, R., Grüner, S., Gunnar, T., Hapeshi, E., Heath, E., Helm, B., Hernández, F., Kankaanpaa, A., Karolak, S., Kasprzyk-Hordern, B., Krizman-Matasic, I., Lai, F.Y., Lechowicz, W., Lopes, A., López de Alda, M., López-García, E., Löve, A.S.C., Mastroianni, N., McEneff, G.L., Montes, R., Munro, K., Nefau, T., Oberacher, H., O’Brien, J.W., Olafsdottir, K., Picó, Y., Plósz, B.G., Polesel, F., Postigo, C., Quintana, J.B., Ramin, P., Reid, M.J., Rice, J., Rodil, R., Senta, I., Simões, S.M., Sremacki, M.M., Styszko, K., Terzic, S., Thomaidis, N.S., Thomas, K. V., Tscharke, B.J., van Nuijs, A.L.N., Yargeau, V., Zuccato, E., Castiglioni, S., Ort, C., 2020. Spatio-temporal assessment of illicit drug use at large scale: evidence from 7 years of international wastewater monitoring. Addiction. https://doi.org/10.1111/add.14767

Ort, C., van Nuijs, A.L.N., Berset, J.D., Bijlsma, L., Castiglioni, S., Covaci, A., de Voogt, P., Emke, E., Fatta-Kassinos, D., Griffiths, P., Hernández, F., González-Mariño, I., Grabic, R., Kasprzyk-Hordern, B., Mastroianni, N., Meierjohann, A., Nefau, T., Östman, M., Pico, Y., Racamonde, I., Reid, M., Slobodnik, J., Terzic, S., Thomaidis, N., Thomas, K. V., 2014. Spatial differences and temporal changes in illicit drug use in Europe quantified by wastewater analysis. Addiction 109, 1338–1352. https://doi.org/10.1111/add.12570

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Ryu, Y., Gracia-Lor, E., Bade, R., Baz-Lomba, J.A., Bramness, J.G., Castiglioni, S., Castrignanò, E., Causanilles, A., Covaci, A., De Voogt, P., Hernandez, F., Kasprzyk-Hordern, B., Kinyua, J., McCall, A.K., Ort, C., Plósz, B.G., Ramin, P., Rousis, N.I., Reid, M.J., Thomas, K. V., 2016. Increased levels of the oxidative stress biomarker 8-iso-prostaglandin F 2α in wastewater associated with tobacco use. Sci. Rep. https://doi.org/10.1038/srep39055

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Van Nuijs, A.L.N., Covaci, A., Beyers, H., Bervoets, L., Blust, R., Verpooten, G., Neels, H., Jorens, P.G., 2015. Do concentrations of pharmaceuticals in sewage reflect prescription figures? Environ. Sci. Pollut. Res. https://doi.org/10.1007/s11356-014-4066-2

ICRA Workshop: «International experiences in Potable Reuse»

Wolfgang Gernjak presentando el Workshop

Aprovechando las sinergias del position paper posteado en este mismo blog sobre reutilización con fines potables, el pasado viernes 4 de octubre estuve de oyente en el workshop organizado por el ICRA sobre este mismo tema aplicado a experiencias internacionales.

Después de una breve introducción a cargo de Wolfgang Gernjak, Investigador Senior del grupo ICRATech, tomó la palabra el primer ponente, el profesor de la Universidad de Berkeley (California) y especialista en recursos hídricos David Sedlak, el cual hizo una aproximación a la situación de la reutilización con fines potables (también conocida como reutilización potable) en Estados Unidos y los posibles avances de cara al futuro. Fue una charla muy interesante donde el profesor Sedlak nos habló de la importancia de la legitimidad de la tecnología para que esta sea aceptada a nivel general. Esta legitimidad, se compone de 3 dimensiones: la pragmática, la moral y la cognitiva.

El segundo ponente, Antoni Munné, Responsable del Departamento de Calidad de las Aguas de la ACA, introdujo su ponencia relacionando el proceso de cambio climático actual en relación a las previsiones de caras a los próximos 10-30 años en materia de precipitaciones y temperaturas medias en la zona mediterránea. En resumen, se espera una mayor variabilidad en las lluvias, un aumento progresivo de las temperaturas medias y una reducción de precipitaciones de entre un 5-10% en 2030 y de un 15-20% en 2050, pudiendo ser éstas de un 15-30% en época estival.

En la segunda parte de su exposición, Munné presentó los avances del estudio monitorizado por el panel de expertos sobre los niveles de contaminantes emergentes en las aguas regeneradas de la ERA de El Prat de Llobregat, con el fin de, en un futuro próximo poder reutilizarlas con fines potables en el área metropolitana de Barcelona.

El tercer y último ponente del workshop, Lluís Sala, Responsable del Área de Abastecimiento y Reutilización del Consorci de la Costa Brava, hizo un diagnóstico sobre la reutilización potable en la Costa Brava explicando el caso paradigmático de El Port de la Selva y el proyecto DEMOWARE. Esta población costera tenía las características adecuadas para poder acoger una parte del proyecto: variabilidad en las precipitaciones, aislada geográficamente, alta demanda en época estival, tratamiento terciario en funcionamiento desde el año 2000, interés de la administración local, etc.

En el apartado de financiación, Sala remarcó que las inversiones cercanas a 1 millón de euros durante un período de 16 años apoyando la reutilización de agua regenerada en el Port de la Selva, han dado muy buenos resultados en materia de eliminación de contaminantes emergentes:

De todas formas, en el desarrollo del proyecto Demoware en Port de la Selva se observaron una serie de problemas inesperados como el incremento de salinidad debido a las sequías de los últimos años en la zona así como la presencia de concentraciones relativamente elevadas de biocidas que son recalcitrantes a ser eliminados:

En definitiva, los resultados del proyecto DEMOWARE en el caso de Port de la Selva instan a seguir profundizando en varios aspectos que quedan abiertos como la forma de evitar la salinización puntual en períodos de sequía (ósmosis inversa?) o la eliminación (quizás con tecnologías de oxidación avanzada) de contaminantes emergentes. Superar estos retos podría ser objeto de un nuevo proyecto complementario que arrojaría luz a los claroscuros planteados en esta ponencia.

iWater (II): Workshop R3Water y visita a la feria

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El pasado día 16 de Noviembre fui al Workshop de R3Water de la feria iWater de Barcelona. Al disponer de tiempo hasta que no empezaran las charlas fui dar una vuelta por la zona de exposición. La primera impresión que tuve es que ocupaba poco espacio, pero sabiendo que los Diamond Partners son Suez, Canal Isabel II y Aqualia todo hace presagiar que la feria tendrá continuidad en 2018.

Y hablando del Canal, tuvieron una muy buena idea para promocionar su agua potable:

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Dejando la exposición para más tarde, me acredité en R3Water para poder disfrutar de una mañana de intesantes experiencias en reutilización.

La bienvenida fue a cargo de Uwe Fortkamp, de la IVL, el cual puso el énfasis en que viéramos las EDAR como una unidad de producción (de hecho, como una fábrica con sus inputs y outputs) más que como una planta de tratamiento de residuos.

De esta forma, el espíritu del proyecto R3Water pone en valor y quiere impulsar un cambio de paradigma: el agua residual como materia prima por, una vez tratada poderla reutilizar (para riego, limpieza de calles, mantenimiento de acuíferos o incluso como agua de boca)), reciclar sus componentes y mejorar la eficiencia de recursos del proceso.

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Volviendo a las charlas, cuando el Sr. Fortkamp acabó su intervención fue el turno de Lluís Sala, el cual se centró en diferentes ejemplos de reutilización que ha llevado a cabo el Consorcio de la Costa Brava. De su charla me pareció especialmente interesante que el agua regenerada que se utiliza para riego ya contiene un mínimo de nitrógeno que hace que no sea necesario la adición posterior en los cultivos.

REUSE OF WATER

Más tarde, y ya formando parte del grupo de tecnologías de control de la reutilización, le tocó a Ernest Mejías (TEQMA) presentar DosControl, una tecnología que supervisa y controla el proceso final de desinfección. Este indica la dosis justa que optimiza el gasto de cloro o radiación UV combinado con un agua de calidad para ser reutilizada y que por lo tanto, cumple con los parámetros legales establecidos.

La siguiente presentación correspondió a Montserrat Batlle (ADASA), que nos presentó el analizador AquaBio, el cual determina a partir de la fluorescencia y la absorbancia la presencia de E. coli y los coliformes totales presentes en el agua regenerada. La ventaja de este analizador, que además actúa en continuo, es su rapidez a la hora de detectar patógenos (entre 3 y 12 horas). Actualmente, por el método tradicional de laboratorio se suelen tardar entre 24 y 96 horas!

Finalmente, para cerrar la parte de tecnología de reutilización se presentó AQUATRACK, otro analizador que a diferencia de AquaBio detecta los patógenos en tiempo real, aunque necesitaremos un analizador de muestras en el laboratorio para saber de qué patógeno se trata. En este caso AQUATRACK sería ideal en caso de necesidad de saber inmediatamente si el agua que estamos suministrando es apta o no para su uso.

RESOURCE RECOVERY

De este apartado me llamó la atención la carbonización hidrotérmica (HTC), presentado por el Sr. Stepan Kusche, de AVA-CO2. Es un proceso por el cual se transforma la biomasa en carbón biológico y en el cual las emisiones de CO2 quedan neutralizadas por el mismo proceso.

Aquí tenéis más información: AVA-CO2.

En una segunda fase está previsto de mejorar la recuperación de fósforo en la misma HTC.

RESOURCE EFFICIENCY

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En este último apartado se habló tanto de sistemas de microburbujas que aumentan el Oxígeno Disuelto en un 50%, como de la mejora del control de Anammox y la necesidad de auditar el proceso energético de las plantas (Lluís Corominas, del ICRA). Para completar el conjunto de tecnologías expuestas, se presentó un sistema basado en la monitorización online del proceso de aireación biológico, denominado OptimEDAR.

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Jordi Cros, de ADASA, nos explicó el principio de operación en el cual se basa OptimEDAR: el uso del Oxígeno Disuelto y la sonda Redox para determinar el estado del reactor biológico. A partir de aquí se usan los datos en el tiempo de estos dos parámetros y unos algoritmos para calcular la carga orgánica equivalente (EOC), ajustando así las condiciones de tiempos y operación de las soplantes del reactor. De este modo se optimiza el consumo energético, consiguiendo una reducción media de un 20%. También se ha visto un aumento de la eficiencia en el tratamiento biológico (sobre todo en la eliminación de nitrógeno y fósforo además de una estabilización de la microbiota). En este gráfico tenéis los resultados obtenidos de la EDAR de Empuriabrava:

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También se comentó que es más fácil que OptimEDAR capte la atención de las EDAR más grandes que de las pequeñas, dado que este % es más significativo en valor económico a medida que el volumen a tratar crece.

Y acabadas las charlas aún hubo tiempo para las reflexiones finales:

· Actualmente hay ciertas barreras burocráticas (Comisión Europea) para seguir promocionando la reutilización, así que es totalmente necesario seguir insisitiendo por las futuras previsiones de escasez hídrica.
· Fronteras abiertas entre los países europeos para una mejor eficiencia de intercambio y colaboración entre los proveedores.
· Desde los años 80 del siglo pasado se ha hecho un largo camino en la monitorización y control del agua, es decir que la tecnología ya existe, es cuestión de promocionarla.

Finalmente me quedo con una frase de Ernest Mejías, la reproduzco tal como la dijo en inglés porque creo que tiene más fuerza:

«Reuse of water is not a hobby, is a real need».

Después de las conclusiones se invitó a que los asistentes nos presentáramos y explicáramos el motivo del interés por este workshop. También nos recordaron el punto de encuentro del día siguiente para iniciar las visitas a las depuradoras donde ya trabajan con alguna de las tecnologías propuestas.

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Las actividades propuestas por la feria más interesantes fueron las presentaciones-relámpago (10 minutos) que se hacían a ambos lados del salón. TechHub tenía que ver con proyectos de inversión, soluciones y ejemplos de buenas prácticas; aquí pudimos escuchar la charla de la YWP, donde se nos ponía al día del estado en que se encuentran los trabajos para legislar a nivel europeo sobre reutilización.

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El otro sector de charlas de 10 minutos lo representaba InnoHub, dedicado a tendencias, modelos de negocio y emprendeduría en el sector del agua. En este caso pudimos disfrutar de una interesante presentación de Àlex Vega sobre nuevos sistemas de reutilización y contaminantes emergentes.

Como curiosidad, en el stand de Aqualia tenían un dibujante de caricaturas que te representaba según tu sector de trabajo. A uno de mis compañeros lo dibujaron saliendo de debajo de una tapa de alcantarillado atrapando ratas, 🙂

Más allá de la anécdota, en el stand nos regalaron un libro muy interesante:

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Habiendo exprimido el día y con tiempo justo para coger el tren de vuelta, iWater ha sido una buena experiencia, valorando la programación de los workshops TechHub y InnoHub como hecho diferencial. Si iWater quiere seguir creciendo creo que tiene que potenciar estas charlas y mantener la apuesta por el conocimiento más allá de la importancia de la apuesta comercial. De este modo puede tener un valor intrínseco dentro de la gran oferta actual de ferias.

iWater (I): Taller R3Water

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Estos días he estado repasando los talleres y charlas que darán en iWater y me ha llamado especialmente la atención uno de muy completo:

Reuse of water, recovery of valuables and Resourse efficiency in urban wastewater treatment.

Es especialmente interesante porque no tan sólo habla de reutilización del agua, sino que además se plantea la recuperación de subproductos que pueden ser materia prima para otros procesos, así como la eficiencia de estos.

Así que después de repasar el programa y ver que en una de las ponencias está un crac sobre la materia com Lluís Sala, he decidido ir y aprender algo más sobre uno de los campos clave para gestionar nuestra escasez hídrica creciente.

Aquí os dejo el Programa del día 16 de noviembre. El 17 también habrá una visita a 3 depuradoras de las comarcas de Girona.

Os lo explico todo cuando vuelva!