Entrevista a Lluís Sala

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Quién es Lluís Sala? Puedes presentarte y comentarnos cuál es tu dedicación actual?

Soy licenciado en Biología por la Universitat de Barcelona (1989), al acabar la carrera tuve la fortuna de poder trabajar en el primer proyecto de riego de campos de golf con agua regenerada en Cataluña, el del Golf Mas Nou (hoy en día Golf d’Aro) como becario del profesor Rafael Mujeriego en un acuerdo que incluía la Junta de Saneamiento y el Consorci de la Costa Brava. A inicios de 1993 entré a trabajar en el Consorci de la Costa Brava, justamente para ayudar a aplicar los conocimientos prácticos adquiridos en el marco de aquel proyecto a otros lugares de la Costa Brava, con la idea de contribuir al desarrollo de la reutilización. Dos décadas y pico después, y con el esfuerzo conjunto de muchas personas; desde políticos hasta operarios, pasando por gerentes, técnicos e investigadores, la Costa Brava es un referente internacional en materia de reutilización de aguas, con una producción actual de unos 3,5 millones de metros cúbicos de agua regenerada para una gran variedad de usos: riego de campos de golf, riego agrícola, usos ambientales, usos urbanos no potables y recarga de acuíferos, tanto para el control de la intrusión marina como para el aumento de recursos de abastecimiento en un proyecto singular en el Port de la Selva.

Mi dedicación actual en el Consorci de la Costa Brava pasa por seguir procurando la consolidación y desarrollo de la reutilización del agua, así como, desde 2012, la gestión del servicio de abastecimiento en alta, a través del cual se suministran entre 18 y 20 millones de metros cúbicos de agua potable cada año en continuo a 18 municipios y de manera discontinua a 10 más. Sin los recursos externos que recibe, la Costa Brava no podría subsistir. Por eso ha habido este esfuerzo de décadas para recuperar caudales de agua depurada que se vertían al mar, regenerándolos y utilizándolos sobre todo para cubrir demandas no potables.

En qué consiste el proyecto Demoware?

El proyecto DEMOWARE es un proyecto FP7 de la Unión Europea, liderado por el Centro Tecnológico de Manresa y que es muy extenso. La recarga del acuífero de El Port de la Selva con agua regenerada es uno de los múltiples casos de estudio que se analizan en detalle en este proyecto. Resumiendo, se trata de ver si maximizando el rendimiento de depuración y de tratamiento terciario actualmente existentes, además del tránsito de agua por el acuífero entre el punto de recarga y los pozos de abastecimiento, tenemos suficiente para producir un agua segura desde el punto de vista sanitario para ser mezclada con el agua nativa del acuífero y posteriormente suministrada como agua potable. Se trata, por lo tanto, de ver hasta qué punto se puede cerrar el ciclo del agua en el abastecimiento, con lo cual nos sitúa de pleno en el paradigma de la economía circular, en este caso aplicada a los recursos hídricos. Cabe remarcar que la reutilización para abastecimiento ya sucede de manera incidental, cuando a lo largo de un río los municipios de aguas arriba abocan aguas residuales depuradas y que, mezcladas con los caudales naturales del propio río, son captadas como aguas que serán tratadas y suministradas para el abastecimiento en los municipios aguas abajo. El profesor Mujeriego recientemente ha publicado un artículo técnico en el cual cuantifica el porcentaje de aguas residuales depuradas que hay en el agua que se potabiliza en Sant Joan Despí, al tramo final del río Llobregat; pues bien, este porcentaje varía entre el 12% en los años húmedos, con más caudales naturales para diluir los vertidos, y el 25% de los años secos. Por lo tanto, la novedad no está tanto en la producción de agua potable a partir de aguas regeneradas mezcladas con caudales naturales, que esto ya pasa de manera espontánea a lo largo de un río, sino en que un municipio haya apostado para hacerlo él mismo, con sus propias aguas.

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Localización del proyecto DEMOWARE Port de la Selva

Cuál es la situación actual del acuífero? Como afecta la salinidad del agua a depurar en la posterior inyección al acuífero de agua regenerada?

Este año ha sido un año difícil porque la sequía tan intensa hasta finales de Septiembre ha aumentado la dimensión de los retos. Tal como dices, la salinidad es un parámetro clave en este caso, dado que no tenemos un tratamiento para reducirla, y por lo tanto sólo infiltramos agua cuando la conductividad eléctrica del agua regenerada es inferior a 1,5 dS/m. Hemos mirado datos desde el 2008 y habitualmente a lo largo de un año teníamos tan sólo un 10 o un 15% del tiempo en que estábamos por encima de este valor, de forma que las oportunidades para hacer recarga sin esta restricción eran muy grandes. No obstante, los fuertes vientos de levante durante la primavera provocaron una entrada de agua de mar en el alcantarillado bastante importante, provocando la posterior salinización del acuífero. Estas circunstancias han reducido las oportunidades para infiltrar agua durante este 2016. Ahora estamos a la espera de la normalización de la situación para poder volver a infiltrar agua, pero ya nos hemos dado cuenta que este es un tema que habrá que intentar solucionar.

Qué % del caudal de agua regenerada se destina a rellenar el acuífero?

El caudal que podemos llegar a producir es de unos 200 m3/día entre Octubre y Mayo, sobre un total de unos 300 m3/día de agua residual en temporada turística, que es cuando se prevé llevar a cabo la recarga. El máximo que podríamos infiltrar con los medios actuales son unos 50.000 m3/año sobre una demanda total de agua potable de unos 300.000 m3/año. En los meses de verano se para la recarga y el objetivo del aprovechamiento en esa época es la de suministro de agua regenerada para el riego de jardines privados, que hay que desarrollar poco a poco. De esta manera se podrían regenerar y suministrar otros 50.000 m3 como máximo entre Junio y Septiembre, evitando un consumo de igual volumen de agua potable. Por lo tanto, prevemos que la reutilización en el Port de la Selva pueda aportar, cuando esté completamente desarrollada, unos 100.000 m3/año de nuevos recursos, equivalentes aproximadamente a un tercio de la demanda total anual.

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Botella de agua regenerada NEWater, en Singapur

Como experto en el campo de la regeneración y reutilización, qué países están más avanzados por lo que se refiere al uso eficiente de agua, tecnología, etc.? Cómo ves la situación actual en Catalunya?

Es conocido por la gente del sector que los Estados Unidos, y en especial el estado de California, son una gran referencia. Llevan mucho tiempo, por necesidad, trabajando el tema de la reutilización del agua y, además, saben comunicar muy bien lo que hacen. Este podría ser el caso de los estados americanos de Florida y Texas, por ejemplo. También se habla mucho de Israel, pero trascienden pocos detalles de lo que hacen. Recientemente se ha remarcado el trabajo hecho en Windhoek, Namibia, desde 1968, ya que es el único lugar del mundo donde se lleva a cabo la reutilización potable directa, y también ha aparecido con fuerza Singapur, donde hay un proyecto importante de reutilización potable que se irá desarrollando a lo largo de las próximas décadas.

En Catalunya ahora mismo estamos en un momento clave. El gobierno de la Generalitat y la Agencia Catalana del Aigua han manifestado el interés por desarrollar la reutilización potable indirecta en el área metropolitana de Barcelona, ante la carencia de recursos en las cuencas internas en situación de sequía. Si las intenciones que se han puesto sobre la mesa se materializan estaremos ante un proyecto que no solo ayudará a solucionar la falta de recursos de las cuencas internas, además permitirá mejorar el estado ecológico de los ríos Ter y Llobregat, siendo referente a escala internacional. En resumen, nos habremos avanzado en el tiempo.

Cuales son tus referentes?

Siempre es difícil dar nombres porque es fácil olvidarse de alguna persona, pero no puedo dejar de citar el profesor Rafael Mujeriego, catedrático jubilado de la Escuela de Caminos, Canales y Puertos de la Universitat Politècnica de Catalunya, con quién empecé a trabajar en este tema como becario en 1989. También tengo que mencionar al profesor Takashi Asano, con quien mantengo el contacto y el cual me ha ayudado en mi actividad profesional. Otras personas con quienes he tenido contacto a lo largo de los años y de quienes también he aprendido cosas son los californianos Bahman Sheikh, Eric Rosemblum y Earle Hartling, el holandés Ruud Kampf, el británico Bruce Durham y el australiano John Anderson. De la gente de aquí quiero mencionar a los profesores Joan Jofre y Francisco Lucena, del Departamento de Microbiología de la Facultad de Biología de la Universitat de Barcelona, así como Joan Sanz, director técnico de Veolia Water Technologies. Y, finalmente, una mención para todos mis compañeros, pasados y presentes del Consorci de la Costa Brava, técnicos municipales y de las diferentes empresas explotadoras, tanto de abastecimiento como de saneamiento, con quien he convivido incontables horas y de quienes he aprendido también un montón de cosas relacionadas con el tratamiento y la gestión del agua y con los que hemos hecho avanzar esta realidad en la Costa Brava.

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Hidrante de agua regenerada. Califòrnia

Recientemente he leído la entrevista que le hiciste a Takashi Asano. Me llamó la atención la referencia que hizo al diferente “grado de limpieza” que tiene que tener el agua regenerada según la finalidad de uso. Es flexible el RD 1620/2007 sobre reutilización de aguas depuradas en este aspecto?

El RD 1620/2007 ha sido la primera aproximación en la legislación española sobre la materia y, como en cualquier primer intento hay aciertos y errores. Se trataría, pues, de dejar los aciertos y enmendar los errores, reconocidos por muchos expertos y profesionales, pero el hecho que la normativa tenga forma jurídica de Real decreto hace que los cambios sean muy difíciles y a fecha de hoy todavía no se ha tocado ni una coma. No se trata del grado de flexibilidad sino de que sea coherente para que haya un camino por donde la propia normativa pueda evolucionar, corregir errores y adaptarse a las nuevas realidades que nos vendrán de la mano de la ciencia, la técnica y la necesidad. No es un capricho, el país lo necesita.

Y a nivel europeo, cómo ves las dificultades para llegar a un acuerdo entre los países con escasez hídrica y los que no tienen problemas de abastecimiento en la redacción de una normativa que englobe el continente? Hay que dejar margen según la realidad de cada región?

Yo soy partidario de un vestido a medida según las necesidades de cada país, porque son muy diferentes entre ellos y una norma continental tendría que ser muy genérica y por lo tanto hay el riesgo que fuera poco adecuada a la realidad, que es de hecho el que le pasa en la Directiva Marco del Agua. Esto se está viendo ahora mismo con un borrador que corre por ahí de una posible normativa a nivel europeo y que, de salir tal como está formulada haría inviables algunas reutilizaciones que ahora mismo están funcionando sin ningún problema. Cuanto mayor es la distancia entre el legislador y el legislado más grande es el riesgo de que la norma deje fuera de la legalidad a realidades que no lo merecen. Además, en el caso europeo, allí donde se reutiliza el agua es en los países del sur, pero la normativa se crea desde entornos académicos centroeuropeos porque los primeros no han hecho un trabajo de liderazgo en este campo y han perdido la capacidad de influir y de hacer valer la experiencia real. Es una lástima.

En tu artículo de opinión “Gastos fijos, ingresos variables”, hablas de la financiación de los costes del ciclo integral del agua y la necesidad de afrontar este reto de forma global. Concretando un poco, cuál sería tu propuesta?

Sería presuntuoso de mi parte pensar que tengo una receta para solucionar este tema y que el resto de profesionales del mundo del agua no la han sabido ver. Es un tema muy difícil de resolver, porque hay multitud de factores que influyen y crear unas tarifas que puedan ser consideradas equitativas para las diferentes realidades sociales es querer la cuadratura del círculo. Lo que si veo claro es que hay que poner sobre la mesa los costes reales de los diferentes servicios y que hay que buscar la manera de cubrirlos, tenemos que ser realistas. No hacerlo, por ejemplo porque puede resultar impopular es una manera de postergar el problema y dificultar aún más su solución.

Y cómo ves que en el Estado no haya un regulador único? Es parte de la solución que lo hubiera?

Creo que una posible solución iría en sentido contrario y consistiría en que la responsabilidad completa sobre la gestión del agua, también de la recaudación del dinero necesario, fuera del ámbito municipal. Que cada municipio -o agrupación de municipios, si así decidieran organizarse- fuera completamente autónomo y se autoregulase: por un lado, los gastos serían lo más ajustados a las necesidades del municipio, porque los políticos locales serían los primeros interesados en no cobrar de más a sus ciudadanos para no ser impopulares; y por otra, las necesidades de un municipio no restarían presupuesto de las de otro como sí pasa ahora con una bolsa común. Me da la impresión que todo ello sería mucho más realista. Por ejemplo, en un determinado momento en Cataluña parecía que los costes del saneamiento en alta no eran asumibles para los municipios y que aquello más adecuado era que los asumiera la Generalitat, cuando en realidad estábamos hablando de los mismos costes y de dinero que se tenía de recaudar de los mismos ciudadanos. Ha sido una ilusión que ha durado mientras ha habido crédito y que la crisis de los últimos años está obligando a repensar. Actualmente se están analizando alternativas a este modelo de gestión del saneamiento.

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Para acabar, dos casos en conflicto: un productor de agua regenerada se queja de la reducción de volumen de agua residual (por políticas de ahorro) que le llega a su planta y que por eso no puede abastecer a su demanda. Por otro lado, ambientalistas alertando de que el uso de agua depurada por reutilización provoca una reducción en los caudales ecológicos de los ríos. Las nuevas soluciones también aportan nuevos retos…

Efectivamente, como todo a la vida, la reutilización también tiene ventajas e inconvenientes y genera adhesiones y rechazos. El ahorro de agua potable hace disminuir los volúmenes de agua regenerada pero, si se mira globalmente, las medidas de conservación son buenas, porque el agua que no se gasta es agua que no se extrae del medio. Y en relación a la disminución de caudales ecológicos resulta muy difícil hacer generalizaciones, pero yo plantearía la siguiente cuestión: queremos un río con más agua porque recibe el vertido de una EDAR o un río con menos agua pero más limpia porque le hemos sacado el vertido reciclando el agua? Pienso que si se pudiera estudiar veríamos unos mejores resultados en el río que tiene menos vertidos, aunque pueda tener algo menos de agua.

· Blog de Lluís Sala

· “El Port de la Selva recarga el acuífero con agua regenerada para hacer frente a futuras sequías”

· Entrevista al Professor Rafael Mujeriego sobre regeneración y reutilización de agua

· Entrevista al profesor Takashi Asano

· NEWater Singapur

· DEMOWARE

Las fotos de la entrevista donde aparece Lluí son de Sternalia Productions de la conferencia Sopars amb Estrelles.

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